iD-Speech: Breve historia de las enfermedades y vacunas

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La red iD-Speech, divulgación científica de alto impacto, invitó al Doctor en Biología Celular y Molecular de la Pontificia Universidad Católica de Chile, Gabriel León. El experto nos contó cómo la historia de las enfermedades, asociada a la historia de la humanidad y su entorno cultural, nos ha dejado enseñanzas que son muy relevantes para entender nuestra situación actual frente a la pandemia.

El concepto de mortalidad es inherente a la condición humana, todos los seres vivos cumplimos un ciclo biológico natural e intrínseco que desembocará inevitablemente en la muerte, sin embargo existen además factores extrínsecos que pueden producirla.

Antiguamente las tasas de mortandad prematura eran altas y muchas veces sus causas eran desconocidas, esto obligaba a las personas a adoptar dogmas o creencias populares, un ejemplo de ello fue la teoría hipocrática de los “humores”.

Dicha teoría afirmaba que el cuerpo humano estaba compuesto por cuatro líquidos o humores: sangre, bilis negra, bilis amarilla y flema y se creía que las enfermedades se producían cuando había escases o exceso de alguno y era habitual realizar “sangrías”, procedimiento que consistía en hacer sangrar al paciente para restablecer su balance (López- Huertas, 2016).

Gabriel León, PhD.

Pontificia Universidad Católica de Chile

En el siglo XVII hubo pensadores que atribuían como posible causa de las enfermedades a “agentes invisibles”, pero no sería sino hasta finales del siglo XVIII, con el desarrollo de la microscopía, que se evidenciaría la existencia de organismos vivos diminutos y en el siglo XIX se confirmarían dichos postulados, con las investigaciones del alemán Roberth Koch y el francés Louis Pasteur (Weiss, 2005).

En el siglo XIX un médico se acercó mucho al descubrimiento de la causa del cólera, que hasta entonces era desconocida

Durante un brote de cólera el médico inglés John Snow mapeó los casos en la ciudad inglesa, él observó que los focos altos de contagio se encontraban cercanos a una fuente de agua y la asoció con el brote. Con la aprobación del gobernador, cerró la fuente y los casos de cólera descendieron sustancialmente, éste fue el nacimiento de la Epidemiología como tal (Tuthill & Van Wyk, 2003).

La primera vacuna

La vacunación fue el descubrimiento médico más importante del siglo XIX, aunque existen registros que datan del siglo X, en China, donde ya se practicaba la variolización en humanos. Sería hasta mediados del siglo XIX cuando el inglés Edward Jenner probó con eficacia un método para inmunizar a la población contra la viruela. La idea surgió por un comentario de Sarah Nelmes, una campesina que ordeñaba vacas. Ella afirmó: “Nunca enfermaré de viruela, ni tendré las cicatrices de la enfermedad porque tuve viruela bovina” (Gravaldá, 2019). Jenner quiso comprobar dicha afirmación, y para ello infectó al hijo pequeño de su jardinero con el líquido de las pústulas de un bovino infectado. El niño desarrolló síntomas leves de viruela. Posteriormente, lo infectó con el líquido de las pústulas de un paciente con viruela humana y el niño no desarrolló ningún síntoma, así se desarrolló y aplicó con éxito la primera vacuna.

La gente pensaba que se iba a convertir en vacas, aquí una imagen propagandística de aquella época. Obtenido de Magzter

Uno de los problemas que surgieron con el desplazamiento del ser humano alrededor del mundo, fue el de transportar y enfrentarse a nuevos agentes causantes de enfermedades. Para combatir la viruela se llevaba en los viajes marinos a infantes, los cuales eran infectados rotativamente para que una vez llegados a otro continente, se pudiera inmunizar a la población entera.

Gracias a las campañas internacionales y la adopción de políticas públicas sanitarias, la OMS declaró erradicada la viruela en 1980

Debido a la gran diversidad de agentes patógenos existentes y sus características propias, encontrar una vacuna que resulte eficiente es una tarea difícil. Podemos tomar como ejemplo al virus que produce la gripe estacionaria, que debido a su alta tasa de mutación vuelve inefectiva a la vacuna a través del tiempo. Resulta importante destacar la labor científica en el desarrollo de nuevas vacunas para proteger a la población mundial, es en parte gracias a dicha labor que la esperanza de vida en humanos incrementó exponencialmente en la segunda mitad del siglo pasado, llegando en algunos países hasta una media de 80 años.

Cabe mencionar que desde sus orígenes y aún en la actualidad, las campañas de inmunización se han visto amenazadas por movimientos anti-vacunas, mismos que promueven ideas conspirativas en torno a la vacunación, un ejemplo es la asociación de las vacunas con trastornos del espectro autista, lo cual carece de bases científicas. Desafortunadamente los voceros de esta corriente suelen tener poder de difusión, lo que impacta gravemente en la sociedad, podemos mencionar a estrellas del espectáculo e incluso médicos que difunden estas creencias sin considerar las consecuencias que podría acarrear.

No podemos bajar la guardia contra las enfermedades infecciosas, el éxito para combatirlas no depende únicamente de la academia y las políticas públicas de salud, es también nuestra responsabilidad inmunizar a nuestros niños y animales de compañía para luchar contra ellas.

Referencias

Andrus, J., Bandyopadhyay, A., DanovaroHolliday, M., Dietz, V., Domingues, C., & Figueroa, J. .. (2017). The past, present, and future of immunization in the Americas. Rev Panam Salud Publica. , 1-5.

Gravaldá, J. (2019). Edward Jenner, probablemente el científico que más vidas ha salvado. National Geographic, 1-4.

López- Huertas, N. (2016). La Teoría Hipocrática de los Humores. Disponible en http://index-f.com/gomeres/?p=1990, 1-3.

Tuthill, K., & Van Wyk, R. (2003). John Snow and the broad street pump on the trail of a epidemic. Carus Publishing Company., 31(3), pp. 23-31.

Weiss, R. A. (2005). Robert Koch: The Grandfather of Cloning? Elsevier, 539–542.

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